突破技术壁垒 让算力与万物同在(人民网报道)

(原载于人民网,责编邬迪、轩召强)

       “愿原力与你同在。”这句电影《星球大战》中的经典台词,是雪湖科技COO王韵很喜欢的一句话——他甚至把它稍作改编后,用作了公司的slogan:“愿算力与你同在”。“在电影中,原力是一种超自然的而又无处不在的神秘力量,它有着凝聚整个星系的能量。而在我看来,在人工智能领域,算力也同样具有这样的力量。”王韵说。

 

       三年前,王韵和好友张强共同创立了雪湖科技。彼时,二人就已经意识到了算力在人工智能以及各个相关领域的重要作用。“我们觉得,在未来算力是竞争力的核心,谁掌握了更高的算力,谁就将会拥有最先进的技术。”王韵表示,人类社会的发展,始终是靠先进的生产技术来推动的:从最初的农耕,到后来的蒸汽、电力,直到今天的互联网,无一不是如此。王韵说:“2015年,人工智能在国内开始兴起。当时我们仔细观察了整个人工智能的发展,发现它的核心不仅仅在于算法,算力和数据也同样非常重要。很多情况下,当你有了强大的算力做支撑,又有非常好的数据,就可以获得优秀的模型。不仅如此,当进入到边缘智能和云端智能相融合的时代,算力就显得更加重要。可以说,算力不仅是推动各行业发展的技术核心,更是雪湖科技始终坚持的发展方向。”

 

神经网络加速板卡(雪湖科技供图)

 

       自主研发 掰开“卡脖子的手”

       2019年开始,雪湖科技把方向瞄准了“专用超算”领域,通过设计专用计算芯片来打造面向特殊应用的“专用超算”。事实上,我国在通用超算领域的算力发展进度一直遥遥领先,甚至长期在“全球超算500排行榜”中“霸榜”。“遗憾的是,尽管我们在通用超算领域表现抢眼,但专用超算领域却一直是短板。”说起我国的专用超算发展,王韵不无遗憾:专用超算是相对于通用超算来说的:专用计算采用专用计算芯片来实现大规模运算。“通用计算”与“专用计算”究竟会如何发展?王韵表示,二者的关系可以用电动机的发展历程来形容:在20世纪初,家用设备和厨房工具开始走向电气化,当时驱动这些设备的电机价格依然居高不下。在 1917 年,一个美国普通家庭,需要拿出 28%的月收入才能买到一个缝纫机的电机。一家叫 Hamilton-Beach 美国公司发现,小型电机在很多领域都有很好的应用,例如绞肉机、咖啡机、洗衣机等,都会用到小型电机。“这家美国公司研发了一种更廉价的通用电机,可以用在不同的机器身上。很可惜,最终他们失败了。从今天的眼光来看,想用同一种电机来实现通用的想法实在有些荒谬。”王韵表示,“通用计算”就相当于Hamilton-Beach 公司想要打造的通用电动机,而“专用计算”则是面向“绞肉机”或“咖啡机”专用的电动机。“在算力逐渐成为核心竞争力的时代,专用超算能够为分子动力、油气勘探等专业应用提供远超通用超算的算力,提升行业竞争力和科技水平。因此,我国仅仅在通用超算的领先是远远不够的,也需要在专用超算上下功夫。”王韵说。

 

边缘计算单元(雪湖科技供图)

 

       事实上,想要在专用计算领域有所突破,就必须提高计算效率和提升算力密度,但这并不容易。横亘在王韵和雪湖科技面前的,是三座看似不可逾越的“高山”:开发语言、EDA工具平台,以及最为关键的——相关专业人才。“长期以来,国内大部分的人才和资源都集中在通用计算领域,而专用计算领域则显得很冷清,无论是从开发工具到人才积累都非常少。可以说,这是一个很寂寞的领域。在我们创业初期,有不少人都劝我们放弃这个小众领域。”王韵表示,尽管如此,但雪湖科技并不认命。尽管刚起步就选择了最艰难的赛道,但雪湖科技誓要在这个领域做出自己的成绩。

 

       首先要做的,就是解决开发语言和平台问题。事实上,在专用计算领域,美国和日本已经有了多年的研发经验。而当时的主要开发语言和平台,也主要由这两个国家的企业提供。为了提升计算效率并掰开扼住技术咽喉的手,雪湖科技决定自主开发更适合专用超算研发的语言。“我们发现,主流使用的硬件描述语言,实际上并不适合算法的开发,因此我们要让开发语言更适合开发算法。例如同样是一幅画,国外的开发语言是用文字的方法来描述这幅画的样子,而我们的开发语言则是用绘画的方式将这幅画直接呈现出来。显然,后者开发效率更加高。”王韵说。

 

       有了专用的开发语言,自然也要为之匹配一个专用的开发平台。与外国企业所提供的平台相比,雪湖科技所研发的开发平台显然更加“善良”:“国外厂商提供的工具平台更多的考虑如何卖芯片,但我们则不同,雪湖希望通过优化提升现有芯片性能来为不同的应用领域提供与之相匹配的算力,让专用超算真正实现突破性的发展。”

 

       自我造血 打造高质量人才培养模式

       开发了自己的语言,设计了自己的平台,下一步要解决的就是人才问题。但似乎这个问题的解决显得更加艰难。王韵介绍,有数据显示,像 FPGA(现场可编程门阵列) 这样的专用芯片开发领域,我国的人才数量仅为美国的十分之一。“一方面,这个专业比较冷门学起来并不容易。另外,在全球约4800亿美元的芯片市场中,像 FPGA 这样的专用芯片只占了80亿左右,比较低的占有率,也让专业人才的培养前景堪忧。”

 

       在这样的情况下,想要打破人才瓶颈就只有两个选择:高薪挖角或自己培养。第一个选择首先被排除,王韵认为,既然这个领域的人才本身就不多,那么这样的做法对我国的专用芯片产业便毫无益处可言。可对于一个创业公司来说,自己培养人才又谈何容易?毕竟,时间、精力以及人力物力的大量投入,都是他们要切实考虑的问题。

 

       但雪湖科技依然坚定地选择走自行培养人才的道路。这股不认命的韧劲,似乎已经深深地刻在了这家企业的DNA中。

 

雪湖极客学院(雪湖科技供图)

 

       自雪湖科技成立的第三个月开始,公司的内训体系——雪湖极客学院便宣告成立。“现在想想真的是太大胆了。”王韵笑着说:“这么小的一家公司,竟然自己建了一个培训的学院。要知道,一般企业要发展到一定阶段才会开始自我内部培养。”王韵介绍,目前为止,雪湖极客学院的课程全部由公司员工自主设计并教授,老师们把自己的实际工作经验融入教材,实打实地把“干货”教给学生。

 

       一般来说,培养一名专用计算的工程师至少需要三年。而在雪湖极客学院,这个周期是3个月。可想而知,这是怎样高强度的培训。王韵说:“我们采用的完全可以说是填鸭式的高密度教学。新员工在3个月中每天有作业,每周有考试,三个月一次大考,淘汰率很高。参加过的员工都说,自己当年读高三的时候都没有那么苦过。”

 

       严格的标准带来的是高质量的收获。目前,学院已经为公司培训出了45名合格的工程师,他们也成为了雪湖科技日后发展的中坚力量。

 

       “愿算力与你同在”

       目前,雪湖科技所研发的专用计算芯片,已经在自动驾驶,5G车路协同,无人机,油气勘探等领域显示出了自己强大的计算能力。“在智慧公路领域,我们的芯片为高速公路上的摄像头和激光雷达提供超强的算力,让它们可以随时对路面上的车辆进行扫描、识别和分析,并将路况信息实时传递给即将经过该路段的汽车,为实现完全的无人驾驶提供助力。”王韵说。

 

       另外,在今年的抗击疫情工作中,也有雪湖科技的身影。通过与相关专家的合作,雪湖科技开始为医药领域开发专用芯片和专用超算服务器,可以针对新冠病毒及相关药物进行分子动力模拟,从而为新药研发赋能,为抗击疫情做出自己的贡献。

 

 

       对于雪湖科技的未来,王韵也有自己的想法:“说到底,我们还是一家提供算力的公司。无论是通过芯片还是整套的解决方案或者通过云平台,我们都希望能让超强的算力为AI赋能,从而推动不同行业的发展。另外,雪湖科技还希望能做出属于自己的专用超算设备,成为一家真正的为算力赋能的公司。”但王韵还表示,在这个过程中,平台的开发和人才的培养也同样重要。“就像耕种一样,只有土壤变得肥沃,才能结出丰收的果实。”